PEÑISCOLA, PAREL AAN DE COSTA DEL AZAHAR

PEÑISCOLA, PAREL AAN DE COSTA DEL AZAHAR

Ten noorden van Valencia, in de provincie Castellon, ligt het stadje Peñiscola, bij veel Nederlandstaligen beter bekend als ‘Penis Cola’. Het stadje wordt vaak vergeleken met Gibraltar vanwege zijn zeehaven, en het feit dat het gebouwd is op een rotsachtige landtong, die verbonden is met de rest van het stadje op het vaste land.

De voor Nederlandstaligen op het eerste gezicht wat vreemde naam komt van het Latijnse ‘peninsular’ of ‘peninsula’, wat schiereiland betekent. Wat weinig mensen weten is dat drie pausen hier, buiten Vaticaanstad, hun zetel hebben gehad, waarvan de belangrijkste paus Benedictus XIII is geweest, die de geschiedenis is in gegaan als Papa Luna. Peñiscola is een historische stad, haar geschiedenis gaat ver terug. Dit zie je meteen wanneer je een bezoek brengt aan de stad. Op de rots naast het centrum staat een kasteel uit de 14e eeuw, het ‘Castello de Papa Luna’ waar de drie pauzen hun residentie hadden, en ook in het oude centrum zie je vele authentieke gebouwen.

Gebouwd door de Tempelridders
Naast deze historische bezienswaardigheden is Peñiscola zeker een bezoekje waard vanwege haar mooie kust en uitgestrekte boulevard. Peñiscola was vroeger een belangrijke vesting, die gelegen is op een rots. Het kasteel, dat tussen 1294 en 1307 in opdracht van de Tempelridders is gebouwd op de ruïnes van een Arabische citadel, is al van kilometers afstand te zien en ligt 64 meter boven de zee. Het schiereiland is met de vaste wal verbonden door een dam en mengt zijn historie en cultuur met mooie zandstranden. Het kasteel bestaat uit grachten, een binnenplaats met waterput, een kerk, de kamers van de paus, zijn bisschoppen en priesters, de ridderzaal en het arsenaal, een bibliotheek en de Papal Basilica waar Paus Benedictus XIII begraven ligt.

Tegenpaus Benedictus
Het kasteel werd in 1411 domicilie van kardinaal Pedro de Luna, die in 1394 in Avignon was uitgeroepen tot tegenpaus onder de naam Benedictus XIII. Deze weinig succesvolle maar wel eigenzinnige paus had zich hier teruggetrokken na vruchteloze pogingen om ook buiten Frankrijk erkenning als enige rechtmatige paus te verwerven. Hij stierf in 1423 en zijn opvolger onderwierp zich al na enkele jaren weer aan het gezag van Rome. De meeste ruimtes kunnen ook nu nog bezocht worden.

Raam richting Rome
In de fraai aangelegde tuinen is er een toevluchtsoord voor roofvogels. Vanaf het kasteel heeft men spectaculair uitzicht naar alle kanten. Door dit uitzicht werden ongewenste vreemdelingen en piraten al vroeg gespot. Verder heeft de kamer waar de paus vroeger verbleef een raam met uitzicht in de richting van Rome. De mooie botanische tuinen die bij het kasteel liggen, zijn ooit aangelegd door Papa Luna. Je kunt hier heerlijk rondwandelen tussen de palmbomen, olijfbomen, lavendel en vele andere planten. Vanuit de tuinen heb je daarnaast een prachtig uitzicht op de baai en ook op het kasteel, de tuinen bieden je een ander perspectief om dit historische monument te bewonderen. De bezoeken aan de tuinen zijn gereguleerd en aan de openingstijden van het kasteel verbonden. Van 25 maart tot 15 oktober is het kasteel voor publiek toegankelijk van 09.30 uur tot 21.30 uur, daarbuiten van 10.30 uur tot 17.30 uur. De entree bedraagt € 3,50.

Smalle historische straatjes
Wil je de oude stad bezoeken, dan dien je erg goed te been te zijn. Het stadje, hoewel je met krap 7.000 inwoners beter van een dorpje kunt spreken, is opgetrokken zoals je kunt verwachten in dit deel van Spanje: smalle, historische straatjes die steil omhoog lopen, soms via trappen, soms met ongelijke klinkers, en in veel gevallen heel erg ongelijke klinkers. De witte huisjes lijken tegen elkaar geplakt en zien er bijna allemaal hetzelfde uit. De smalle huizen hebben meestal drie of vier etages, een zonneterras op het dak en smalle balkons vol met sfeervolle bloempotten. In het oude centrum van Peñiscola vind je onder andere knusse barretjes, diverse restaurants, antiekwinkels, kunstenaarstudio’s, winkels met aardewerk en uiteraard souvenirwinkels.

El Cid
Even buiten het dorpje Peñiscola ligt El Bufador, de geiser in zee; een grot aan de landzijde waar het zeewater omhoog gespoten wordt. In 1960 is hier een gedeelte van de film opgenomen over de man die, als je de verhalen moet geloven, bijna in zijn eentje de Moren te lijf ging; ‘El Cid’. Verdere bezienswaardigheden zijn de kerk Ermitorio Nuestro Señora de Ermitana en het Museu de la Mar. Het museum heeft enkele aquaria en is een goede plaats om meer over de geschiedenis van Peñiscola en de visvangst te weten te komen. Peñiscola heeft schitterende zandstranden die oneindig doorlopen. Het mooiste strand ligt ten noorden van het schiereiland, loopt geleidelijk af in zee en is ruim 5 kilometer lang. Het kalme water is uitermate geschikt om in te zwemmen en uiteraard zijn veel sporten te beoefenen. Het strand heeft de Blauwe Vlag toegekend gekregen en er zijn strandwachten aanwezig. De mooie, met palmbomen getooide boulevard, nodigt uit voor een wandeling. De kust ten zuiden van het schiereiland is rotsachtig met daartussen kleine baaitjes en enkele stranden.

En als je dan door het dorp loopt, genietend van de unieke sfeer, hoor je ineens het oorverdovende lawaai van een loeiende sirene. Deze kondigt de komst van de plaatselijke vissersvloot aan, die binnen tien minuten aan de horizon verschijnt. Meteen komt de haven, die vlak daarvoor nog in slaap leek, tot leven. De vis wordt in kratten uitgeladen zodra de schepen zijn aangemeerd. De vis is al op zee gesorteerd en gezouten en kan meteen de visafslag op, waar de handelaren en restauranthouders al vol ongeduld staan te wachten. En zodra de vis is verkocht en alles is opgeruimd, kan het dorp weer rustig gaan slapen.